Muertes de ballenas podrían estar relacionadas con el calentamiento de los mares

Solo alrededor de 500 ballenas francas permanecen en el Atlántico Norte, por lo que 13 muertes representan más del 2 por ciento de la población.

Los científicos comenzaron un estudio más intensivo en el Golfo de San Lorenzo y creen que las ballenas francas ahora están comenzando a ocupar estas aguas en números mucho más altos que en el pasado. Ellos teorizan que las aguas oceánicas más cálidas pueden estar conduciendo la comida favorita de estas ballenas más al norte, donde la falta de regulación las pone en riesgo de ataques de barcos y enredos en artes de pesca.

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Debido a que la ballena franca es una especie en peligro, EE. UU. Implementó reglamentaciones de pesca en los lugares de alimentación tradicionales de la ballena, incluidas reducciones de velocidad obligatorias y dispositivos de escucha submarina, que permiten a los barcos recibir notificaciones cuando las ballenas están cerca.

La industria pesquera también hizo algunos cambios. “Muchas líneas de pesca ahora corren a lo largo del lecho marino en lugar de en el medio del agua, lo que hace que sea mucho más difícil para una ballena enredarse en ellas”.

Ahora que las ballenas parecen dirigirse hacia el norte, donde estas protecciones no se han implementado, “todo el mundo está luchando para descubrir por qué y para descubrir cómo podemos poner las mismas protecciones en el Golfo de San Lorenzo que son ya está en marcha en el Golfo de Maine “, agrega.

Los científicos temen que el cambio en el comportamiento de las ballenas sea impulsado por cambios en su suministro de alimentos. Las ballenas francas se comen los copépodos, una “especie de insecto en el mar”, dice Meyer-Gutbrod, que son ricos y calóricamente intensivos, en comparación con otros zooplanctones de tamaños similares. Sin embargo, el número de copépodos varía de un año a otro, y en años en que los copépodos están menos disponibles, las ballenas francas tienden a tener menos bebés.

Para las mujeres, estar embarazada y amamantar es un proceso energéticamente intenso, explica Meyer-Gutbrod. Que una hembra pueda o no tener otro ternero poco después depende de cuán rápido pueda reponer la grasa perdida durante su embarazo y lactancia previos.

“Los estudios de modelación de población que hice en el pasado no indican que las ballenas mueran por falta de alimento, por lo que es mucho más probable que se reproduzcan mucho más lento”, dice Meyer-Gutbrod. “La pregunta es si están buscando comida, ¿qué significa eso en términos de las formas más comunes de mortalidad, que son de origen antropogénico: los enredos de los artes de pesca y las huelgas de barcos?”

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